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「靈修學史」的特色,是按照年代先後次序,介紹基督宗教歷代的靈修思想。

(一)初期教會團體

初期教會團體的靈修,是以教會舉行的禮儀,尤其聖洗和感恩祭為中心,通過這些聖事,信徒加入教會團體,並參與基督死而復活的逾越奧蹟,領受基督藉著聖神施予的新生命。

早期團體也依照猶太傳統,以《聖詠集》為祈禱經本,並每天數次在固定時間舉行公共祈禱。在晨禱和晚禱時,也誦念耶穌親自教導的〈天主經〉。

(二)教父時代靈修

教父時代靈修也是以團體舉行的禮儀、聖事,及公共祈禱為中心。但除了沿用一些猶太習俗外,也受到希臘哲學的影響。當時在羅馬帝國東部的教會,漸漸發展了幾個重要的學術中心,形成不同的學派,主要是安提約基、亞歷山大、耶路撒冷,和君士坦丁堡等學派。東方教父的著作以希臘文為主;在帝國西部的教會,以羅馬為中心,西方教父使用的是拉丁文。

東方教會的學派中,格外重要的是亞歷山大學派,包括克來孟(Clement of Alexandria, 約140~217)、奧力振(Origen, 182~251)、亞大納修(Athanasius, 295~373)、濟利祿(Cyril of Alexandria, +444)等極負盛名的教父,其中奧力振代表該學派的鼎盛期,對日後教會的靈修有重大的影響。奧力振是傑出的聖經學者,但深受希臘哲學的影響,尤其柏拉圖及新柏拉圖主義。

卡帕多細亞的三位教父,巴西略(Basil the Great, 約330~379)、額我略納齊盎(Gregory of Nazianzus, 約329~390)、額我略尼撒(Gregory of Nyssa, 約335~394),深受亞歷山大學派的影響。在神學方面,他們是亞大納修的忠實弟子;在靈修思想方面,他們特別受到奧力振的影響。

在羅馬帝國西方的拉丁教會,也有不少傑出的教父,如西彼連(Cyprian, 約200~258)、安博羅修(Ambrose, 約339~397)、熱羅尼莫(Jerome, 約347~420),及出類拔萃的奧思定(Augustine, 354~430)等。奧思定也深受希臘哲學的影響,尤其柏拉圖和新柏拉圖哲學。在靈修方面,奧思定格外提出兩個主題:其一是愛德至上;其二是尋求天主的內在途徑。首先,奧思定聲明在基督徒靈修生活中,愛德該佔首席地位,這愛包含了對天主及對近人之愛,是同一之愛的雙向表現。他也教導培養這愛的主要方法是祈禱,祈禱的真正意義是對天主的熱切「渴慕」,誰在心中常保持這渴慕,便是不斷的祈禱。

(三)隱修傳統

殉道及隱修傳統是教父時代靈修的兩種特殊表現,在君士坦丁大帝以前的數世紀裡,無數基督徒為維護信仰,犧牲了自己的性命。殉道者透過在自己身上忍受痛苦和死亡的經驗,圓滿參與基督的逾越奧蹟;因此,殉道是基督徒靈修卓越的表現。

殉道者的《殉道記錄》以及安提約基的依納爵(Ignatius of Antioch, 約+117)、波里加(Polycarp, 69~155)、依肋內(Irenaeus, 約140~202)及西彼連(200~258)等殉道者的牧函,都成了基督宗教靈修學史的寶貴文獻。

主曆313年,君士坦丁大帝宣布停止對基督宗教的迫害,教會終於進入穩定和平的局面。與此同時,在東方教會也出現一種特殊現象,即曠野隱修的興起和發展。歷史家一般認為,教難的終止與隱修生活的興起,兩者間大概有某種因果關係。隱修士遠離城市人群,進人曠野隱修,度清貧簡樸的生活,再加上嚴厲的克苦齋戒、守夜祈禱;傳統上隱修士被視為殉道者的後繼,隱修生活也比作不流血的「白色殉道」。