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【出 版 序】
畢生對自然現象的研究有著濃厚興趣的德國大詩人歌德(Johann Wolfgang von Goethe)曾經說過,「一門科學的歷史就是這門科學本身。」本書不是關於數學的歷史,但卻通過講述數學史上一些個性鮮明的人物,揭示了數學王國裡各種奇異的珍寶、明豔的花朵和隱祕的激情。
這些偉大的數學家,有的在人文領域也有傑出貢獻,如畢達哥拉斯(Pythagoras)、奧瑪.海亞姆(Omar Khayyám)、笛卡兒(Rene Descartes)、帕斯卡(Blaise Pascal)、萊布尼茲(Gottfried Wilhelm Leibniz)、龐加萊(Jules Henri Poincaré),有的則其個人經歷富有傳奇色彩,如費馬(Pierre de Fermat)、牛頓(Isaac Newton)、尤拉(Leonhard Euler)、高斯(Carl Friedrich Gauss)、希爾伯特(David Hilbert)、拉曼紐揚(Srinivasa Ramanujan)。他們之中有些是思想家、文學家、詩人、音樂家、畫家,有些是政客、神職人員、法官、軍人、職員、社會青年,甚或囚犯。
經過三十年的數學理論薰陶和實踐,筆者越來越清晰地意識到,在浩瀚的數學海洋裡,一個人是如此的渺小,尤其到了抽象化的 21 世紀。幸運的是,筆者曾利用各種機會,抵達了書中每個人物曾經生活過的國度,這使得我對他們的人生軌跡有了較為清晰的認識。
許多人都聽說過,在古希臘,柏拉圖學園(Platonic Academy)的入口處寫著這樣一句話:「不懂幾何學者,請勿入內。」那時的幾何學幾乎就是數學的代名詞。但可能很少有人知道,這個學園的出口處,還寫著另一句話:「懂哲學者方能治國。」其實,本書提到的近半數數學家,他們本身就已經是很有造詣的哲學家。
遺憾的是,在當前中國社會,充斥著各種名目繁多的弄虛作假,包括學術造假,有的甚至令人怵目驚心。但在純粹數學領域,任何創造性的工作或發現都顯露在光天化日之下,難以透過人為的手段掩飾或虛構,這就把那些科學騙子或混混拒之門外。
不僅如此,數學與人文主義精神有著天然的聯繫,溫習數學先輩們的成就和教誨,常常能給我們帶來溫暖。如同拜占庭(Byzantine)哲學家普洛克羅斯(Proclus)所指出的:

數學是這樣一種東西:她提醒你,有無形的靈魂;她賦予她所發
現的真理,以生命;她喚起心神,澄清智慧;她為我們的內心思
想添輝;她滌盡我們有生以來的蒙昧與無知。